Glimlach

Overmorgen wordt koning Bhumibol vierentachtig. Zijn toch al broze gezondheid is nog verder verslechterd door zorgen over de recente watersnood. Toch is aangekondigd dat hij in het openbaar zal verschijnen en het volk zal toewuiven.

Daar wordt naar uitgekeken, want zelf heeft hij tot nu toe gezwegen. Zijn dochter Maha Chakri, bijgenaamd Prinses Engel, heeft de rampgebieden bezocht namens de koninklijke familie en verteld van het verdriet van de koning.

Als de Thaise vorst nog zoveel macht had als zijn voorgangers, dan was een ramp op deze schaal waarschijnlijk niet gebeurd. Keer op keer heeft hij de afgelopen jaren gewezen op de slechte toestand van de dijken, maar al zijn waarschuwingen zijn in de wind geslagen. De democratisering van het vorstenhuis heeft duidelijk ongewenste gevolgen. Tenminste als de heersende monarch van wanten weet.

Een verafgode monarch wiens raadgevingen glimlachend genegeerd worden – het is een van de vele raadselen van Thailand. Want wat er schuilgaat achter de befaamde Thaise glimlach valt moeilijk te doorgronden. Laatst werd uit onverwachte hoek een tipje van de sluier opgelicht. In een detectiveroman nog wel, en nog een spannende ook.

Getipt door een enthousiaste recensie in een Frans weekblad vond ik bij de Japanse boekhandel Kinokuniya in Bangkok de boeken van John Burdett. Deze voormalige Engelse advocaat heeft het grootste deel van zijn leven in Azië doorgebracht en zijn ervaringen verwerkt in zijn detectivereeks die nu al vijf delen telt.

Hoofdpersoon van de reeks, die begint met Bangkok Eight, is politie-inspecteur Sonchai Jitpleecheep, een Boeddhistische rots in een zee van corruptie. Sonchai’s moeder is een Thaise die in de seksindustrie werkte toen haar zoon verwekt werd door een Amerikaanse soldaat op verlof in Bangkok tijdens de Vietnamoorlog.

Met veel humor, maar vooral veel inzicht in de Thaise samenleving, worden al deze ingrediënten verweven. Boeddhisme, corruptie, de seksindustrie, de omgang met buitenlanders. Los van de intrige – die er wezen mag – is Bangkok Eight een perfecte introductie tot het mysterie Thailand.

Kristien gezien door Mark