Goklust

Bij de kassa van de plaatselijke supermarkt valt mijn oog op bundeltjes felgroene en oranje kartonnetjes op het formaat van pleisters. De verbandwaren liggen er vlak naast, maar dit is toch geen Hansaplast? De pakjes worden bijeengehouden met papieren wikkels voorzien van een Thais zegel. Ze liggen bovenop doorzichtige dozen die nog meer van die bundeltjes bevatten en daar staat iets op dat ik begrijp: playing cards.

Ik wist dat kansspelen verboden zijn in Thailand, maar dat ze om dat verbod te omzeilen het formaat van hun speelkaarten hadden aangepast was nieuw voor mij. Zulke kaartjes passen in de kleinste handpalm. Maar zo onnozel blijkt het niet te liggen. Dit kaartspel – Pai Thai – kent een lange traditie.

De kleine Thaise kaarten zijn verwant aan eeuwenoude Chinese geldkaarten. Elk spel bestaat uit 60 kaartjes met grafische afbeeldingen die zijn onderverdeeld in verschillende categorieën, genummerd van 1 tot en met 9. De cijfers staan aan beide uiteinden in Thaise cijfertekens. Hoe het spel precies gespeeld wordt heb ik nog niet kunnen ontdekken, maar wel dat het razend populair is en dat je er have en goed mee kan vergokken.

In een land waar gokken is verboden zijn deze kaartjes gek genoeg open en bloot te koop. Bovendien worden ze geproduceerd door één fabriek in Bangkok die onder toezicht staat van het Ministerie van Financiën. Hun monopoliepositie hebben ze overgenomen van een Belgische drukkerij uit Turnhout. Die exporteerde voor de oorlog jaarlijks meer dan honderd ton van zulke speelkaarten naar Thailand.

De houding van de regering is op z’n zachtst gezegd dubbelzinnig. Ze produceren kaartspellen – een lucratieve handel die elk jaar met zo’n 5 % groeit – maar verbieden tegelijkertijd dat ermee wordt gespeeld. Gokken gebeurt in illegale casino’s maar ook gewoon aan huis. Na drugs is gokken hier het grootste maatschappelijke probleem.

De staatsloterij is razend populair. Iedereen droomt van rijkdom zonder werken. Een Thai speelt dan ook niet om luciferhoutjes. Dat druist in tegen zijn natuur. De goklust van de Thai vind je overal in terug. Bijvoorbeeld in onbezonnen bouwprojecten die vaak voortijdig worden gestaakt.

Wij hebben hier een grote supermarkt in andere handen zien overgaan na een speelschuld. Daar vaart de eilandbevolking trouwens wel bij, want de nieuwe eigenaar weet van wanten. Het winkelassortiment is sinds kort flink uitgebreid en dat scheelt menig tochtje naar het vasteland.

Kristien gezien door Mark